Los alimentos industriales ultraprocesados, como algunas comidas preparadas, galletitas, gaseosas o hamburguesas, son baratos y fáciles de usar, pero, según varios investigadores, favorecen el envejecimiento biológico si se consumen con frecuencia.

El estudio, que ha medido un marcador del envejecimiento biológico, la longitud de componentes genéticos llamados «telómeros», en 886 españoles de más 55 años, teniendo en cuenta su consumo diario de alimentos ultraprocesados, sugiere que una mala dieta puede hacer que las células envejezcan más rápido.

El estudio llevado a cabo por Lucía Alonso-Pedrero y sus colegas bajo la dirección de Amelia Martí, de la Universidad de Navarra -Pamplona, España-, fue publicado en el American Journal of Clinical Nutrition.

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Los participantes, divididos en cuatro grupos, desde los grandes consumidores de alimentos ultraprocesados -tres o más por día- hasta los más moderados -menos de dos-, dieron muestras de su saliva, que se analizó genéticamente, y comunicaron su consumo diario de alimentos.

Telómeros cortos y la edad biológica a nivel celular

Los grandes consumidores de estos alimentos -más de tres porciones o platos al día- casi duplicaban el riesgo de tener telómeros cortos en comparación con los que consumían menos, según el estudio presentado en el Congreso Europeo e Internacional sobre la Obesidad -ECOICO 2020- que se celebra en línea del 1 al 4 de septiembre.

Los telómeros son estructuras protectoras que preservan la estabilidad y la integridad de nuestro patrimonio genético y, por lo tanto, del ADN necesario para el funcionamiento de cada célula del cuerpo. Cuando envejecemos se acortan porque cada vez que una célula se divide pierde una pequeña porción del telómero.

Este fenómeno se repite dando lugar a la senescencia o envejecimiento biológico de las células, que entonces dejan de dividirse y de funcionar normalmente. La longitud de los telómeros se considera un marcador de la edad biológica a nivel celular.

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«En este estudio transversal en españoles de edad avanzada, mostramos una asociación sólida entre el consumo de alimentos ultraprocesados y la longitud de los telómeros», afirmaron los autores del trabajo, aunque aclararon que se necesitan más estudios para confirmar estas observaciones, antes de que se pueda afirmar que existe una relación causa-efecto.

Alimentos ultraprocesados

Estos alimentos representan el 80% de los comestibles que se venden en los supermercados: bebidas azucaradas, precocidos, panificados, carnes procesadas, galletitas, lácteos azucarados, postres, dulces, golosinas, cereales refinados, pizzas, nuggets, barritas energéticas o dietéticas, por ejemplo.

¿Cómo identificarlos? Son alimentos que contienen al menos una de las siguientes sustancias: sal, grasas poco saludables, azúcar y aditivos, aunque en la mayoría de los casos presentan las cuatro a la vez, aseguran los expertos.