La «gran conjunción», como se denomina a esta alineación poco común de Júpiter y Saturno, tiene su punto cúlmine este lunes 21 de diciembre, aunque podrá apreciarse durante varios días, desde todo el mundo. Los planetas aparecen tan juntos en el cielo nocturno que simulan ser un planeta doble, algo que no sucede desde la Edad Media.

«Las alineaciones entre estos dos planetas son bastante raras, ocurren una vez cada 20 años aproximadamente, pero esta conjunción es excepcionalmente rara debido a lo cerca que se verán los planetas entre sí», señaló el astrónomo de la Universidad Rice -Estados Unidos- Patrick Hartigan.

«Habría que retroceder hasta justo antes del amanecer del 4 de marzo de 1226, para ver una alineación más cercana entre estos objetos visibles en el cielo nocturno», explicó el profesor de física y astronomía.

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Una semana después del eclipse solar que pudo observarse claramente en la Patagonia, científicos y curiosos podrán disfrutar de este nuevo fenómeno que se producirá tras la puesta del Sol. Se pueden ver a simple vista o recurrir a un prismático o telescopio. 

La NASA señaló que lo que vuelve especial a este fenómeno es que «han pasado casi 400 años desde que los planetas pasaron tan cerca uno del otro en el cielo, y casi 800 años desde que la alineación de Saturno y Júpiter ocurrió por la noche, como ocurrirá en 2020, permitiendo que casi todo el mundo en todo el planeta sea testigo de esta Gran Conjunción».

Si no la contemplamos en 2020, «para ver otra conjunción parecida tendremos que esperar hasta 2080, o bien ya hasta el año 2400«.

Júpiter y Saturno se han estado acercando en el cielo de la Tierra desde mediados de este año, pero del 16 al 25 de diciembre, los dos estarán separados por menos del diámetro de una luna llena.

Vistos desde la Tierra, Júpiter y Saturno están «separados por sólo 1/5 del diámetro de la luna llena«, aseguró Hartigan. Es una cuestión de perspectiva, ya que los planetas están a una distancia de unos 800 millones de kilómetros.

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La mejor percepción está en la zona del Ecuador, pero es visible en todo el planeta. Se recomienda buscar una zona con buena visibilidad -cielo abierto y poca luminosidad- orientada al suroeste. «Cuanto más al norte esté el espectador, menos tiempo tendrá para vislumbrar la conjunción antes de que los planetas se hundan en el horizonte», advirtió Hartigan.

El fenómeno fue descubierto en 1623, gracias a las investigaciones del astrónomo italiano Galileo Galilei quien 13 años antes había descubierto las cuatro lunas de Júpiter: Io, Europa, Ganímedes y Calisto, y un óvalo que rodeaba Saturno que luego se determinó que eran sus anillos.

Júpiter es el planeta más grande del sistema solar y, según se calcula, el más antiguo. Por su parte, Saturno tiene el honor de ser el único con anillos de todo el Sistema Solar. Que ambos aparezcan alineados es el mega evento astronómico del año. Además, coincide con el solsticio de verano.

Foto: Gerardo Ferrarino