La mutación del virus SARS-CoV-2 volvió a encender las alarmas a nivel mundial, en medio de la pandemia de COVID-19. Para evitar la propagación de esta nueva variante del coronavirus, se implementaron medidas restrictivas en diversos países.

Pero, ¿qué sabemos por el momento? ¿Esta variante es más contagiosa? ¿Puede eludir la acción de las vacunas? Recurrimos a información de la Organización Mundial de la Salud -OMS- para dar respuesta a estos y otros interrogantes.

Los virus suelen mutar

La OMS está investigando las variantes del coronavirus SARS-CoV-2 detectadas el Reino Unido y Sudáfrica -y posteriormente en otros países- sin que de momento tenga constancia de que las mutaciones agraven la enfermedad o afecten su respuesta a las vacunas.

«Los virus mutan con el tiempo; eso es natural y esperado«, explicó el director de la organización, Tedros Adhanom Ghebreyesus, y añadió: «La conclusión es que debemos suprimir la transmisión de todos los virus del SARS-CoV-2 lo más rápido posible«.

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«Cuanto más permitamos que se propague, más oportunidades tiene el virus de mutar. No puedo enfatizar lo suficiente, a todos los gobiernos y a todas las personas, lo importante que es tomar las precauciones necesarias para limitar la transmisión», remarcó.

Por su parte, la experta epidemióloga de la OMS, la doctora María Van Kerkhove, indicó que el 14 de diciembre el Reino Unido informó de la nueva variante B117 del coronavirus y añadió que las autoridades sanitarias del país, junto con la organización, se concentran en estudiar tres puntos: la transmisión, la morbilidad y la respuesta de los anticuerpos.

Variante más infecciosa

Respecto a la transmisión, Van Kerkhove dijo que la nueva variante parece tener un número de reproducción 0,4 mayor, por lo que el virus estaría pasando a ser más contagioso al subir del 1,1 al 1,5

Ese número de reproducción indica a cuántas personas puede contagiar alguien que esté infectado. Cuando el número está por encima del 1, la epidemia crece.

No obstante, indicó que aún se está estudiando si esa mayor transmisión se produce por la mutación detectada en sí o por el comportamiento de las personas que podrían no estar siguiendo las reglas básicas de higiene y distanciamiento.

¿Es más peligrosa?

Van Kerkhove indicó que no existen pruebas de que su morbilidad sea mayor o que los casos producidos por la mutación sean más graves, «aunque se está estudiando».

¿Cuántas variaciones de SARS-CoV-2 se han encontrado?

Según consta en la web de GISAID, existen ya cerca de 275.000 secuencias genómicas de SARS-CoV-2 que difieren en promedio solo en un pequeño número de mutaciones definitorias. Sigue siendo cierto que el SARS-CoV-2 que actualmente circula por el mundo tiene poca diversidad genómica.

Las sutilezas en las mutaciones de los diferentes linajes pueden, sin embargo, ser muy útiles para reconstruir patrones de transmisión.

Es importante señalar que muchas de las mutaciones que definen la variante del Reino Unido se han observado antes en el SARS-CoV-2, incluso al principio de la pandemia. Sin embargo, la nueva variante tiene un número y una combinación inusuales de mutaciones.

¿Afecta a la efectividad de las vacunas?

Por el momento no lo sabemos. Aunque debemos estar seguros de que las vacunas estimulan una amplia respuesta de anticuerpos a toda la proteína de la espícula del virus, se prevé que su eficacia no se verá afectada significativamente por mutaciones. Esto está siendo estudiado.

El director de emergencias de la OMS, Michael Ryan, indicó que «ninguna de las variantes del SARS-COV-2» ha mostrado que no responda a la vacuna del COVID19.

La doctora Soumya Swaminathan, responsable del área científica de la OMS, explicó que todos los virus mutan y que unos lo hacen más rápido que otros. «El de la gripe muta mucho y por eso hay que cambiar las vacunas. El SARS-COV-2 está mutando mucho menos que el de la gripe y ninguna variante ha impactado la susceptibilidad del virus a los fármacos o a la vacuna», añadió.

El sarampión es más infeccioso

Es importante tener en cuenta que la forma en la que se transmite la nueva variante es exactamente la misma que la de las anteriores, a través de secreciones respiratorias en forma de gotas y aerosoles, indicaron los especialistas.

«Si el COVID-19 se ha hecho un poco más eficaz, tenemos que trabajar más duro, pero se puede frenar. Hemos tenido virus con números de reproducción más altos que 1,5 y los hemos detenido. Puede provocar más casos, pero se puede detener con exactamente las mismas medidas», explicó el doctor Ryan, después de recordar que el virus del sarampión es mucho más contagioso, con un índice de reproducción de entre 12 y 18 personas infectadas por cada una contagiada.

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Mantener las medidas preventivas

Van Kerkhove resaltó que «cualquier variante del SARS-CoV-2 es peligrosa«, por lo que reiteró el mensaje de mantener las medidas de higiene básicas y extremar las precauciones.

Las medidas que pueden cortar la propagación son las mismas que se han empleado hasta ahora:

  • mantener una distancia física de al menos dos metros,
  • usar correctamente barbijo o tapabocas,
  • lavarse frecuentemente las manos,
  • recurrir a espacios abiertos o ventilar los ambientes cerrados, y
  • desinfectar los objetos que se manipulan.