El surgimiento de la COVID-19 y otras enfermedades de origen animal como el Ébola, el SARS y el VIH indica que la perturbación de los bosques puede desencadenar pandemias, dicen los autores de un nuevo estudio, que destaca las megatendencias que dan forma al futuro de los bosques.

Si bien aún no se han determinado los orígenes exactos del SARS CoV 2, el virus ha demostrado la devastadora importancia social y económica de las pandemias, y también ha destacado un «aspecto crucial de los vínculos entre las relaciones entre humanos, bosques y el cambio global«, dice el estudio publicado a fines de 2020 en Nature Plants.

El informe sobre el estado de los bosques en el mundo 2020 de la FAO establece que la mayoría de las nuevas enfermedades infecciosas son zoonóticas y su aparición puede estar vinculada a cambios en las áreas forestales, así como a la expansión de las poblaciones humanas en áreas forestales.

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Si bien el aumento de la disponibilidad de tecnologías digitales, incluidas las herramientas de cartografía terrestre y los datos satelitales en tiempo real, puede beneficiar a una amplia gama de partes interesadas, incluidos los pueblos aborígenes interesados en proteger sus bosques y sus medios de vida, las nuevas tecnologías también pueden ayudar a quienes participan en actividades ilícitas, dice el estudio.

«Detener y revertir la pérdida de bosques se reconoce cada vez más como un medio para mitigar los efectos del cambio climático y abordar los colapsos de la biodiversidad«, dice a Sci Dev Johan Oldekop, profesor asociado de la Universidad de Manchester y autor principal del estudio. «Necesitamos comprender los desafíos y oportunidades futuros para los bosques y para todos los que dependen de ellos».

El crecimiento de la infraestructura para satisfacer la creciente demanda de energía, recursos naturales y transporte está ejerciendo presión sobre los bosques. Para 2050, dice el estudio, habrá al menos 25 millones de kilómetros de nuevas carreteras para facilitar los flujos mundiales de productos básicos. Solo los gobiernos de la cuenca del Amazonas están desarrollando 246 nuevas represas hidroeléctricas, mientras que las actividades mineras ilegales, en su mayoría ubicadas en áreas boscosas, se están expandiendo rápidamente.

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Las megatendencias identificadas en el estudio son «excepcionalmente grandes en extensión y magnitud geográficas, y son difíciles de revertir«, dice a Sci Dev Laura Vang Rasmussen, profesora asistente de la Universidad de Copenhague y coautora del informe. «Por lo tanto, requieren respuestas transnacionales y mejores programas de seguimiento y evaluación para comprender los efectos locales».

«Los autores señalan correctamente que las limitaciones de los datos son un problema, especialmente los datos socioeconómicos y demográficos», señala Douglas Muchoney, director de la Unidad Geoespacial de la FAO.

«Un problema es el desglose espacial de los datos estadísticos de las escalas nacional a subnacional», dice Muchoney . Otro, dice, es «la falta de referencia a los impactos perjudiciales significativos de las especies invasoras en la salud, estructura y función de los bosques».

Oldekop sugiere que para maximizar los beneficios positivos de las megatendencias identificadas en el estudio y minimizar sus efectos negativos, ayudaría mantener y mejorar los medios de vida y conservar los bosques.